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Se acerca el momento de definición en la NASCAR

La NASCAR Cup Series lleva a cabo este fin de semana su tradicional segunda visita anual al superóvalo de Daytona, mientras se intensifica la búsqueda para clasificar a la postemporada.

Por primera vez desde que se implementó el método de eliminación y la elegibilidad de cuatro finalistas por la corona, hay una posibilidad real de que haya lucha por quién se convierte en candidato a la siguiente instancia por medio de victorias y no necesariamente por la suma de puntos. Con 11 pilotos que ya visitaron el Círculo de Ganadores y algunos favoritos que siguen sin abrir su cuenta, todavía no hay un panorama claro mientras avanza el verano.

Para refrescar la memoria, los 16 pilotos que tengan un trofeo de vencedor, participen en las 26 fechas de la fase regular y se mantengan en el Top 30 general, ingresarán a los playoffs. Los puntos obtenidos definirán los que clasifiquen, ya sea si hay menos de 16 ganadores (al complementar la lista) o se necesita jerarquizar el ranking si hay más de 16, según sea el caso.

LOS LÍDERES

Kyle Larson llega como líder general, en un año en el que tanto él como Chip Ganassi Racing se han convertido en revelación, producto de mucho trabajo y continuidad. El californiano, con dos triunfos y tres pole positions, acumula 659 unidades, seguido de Martin Truex Jr., el hombre más rápido del certamen, al registrar 963 vueltas y 11 conquistas de “Stages”.

Jimmie Johnson no ha tenido la más regular de sus actuaciones, pero sus tres victorias respaldan el hecho de que, en un día normal, será un duro rival si llega a la final; junto con Larson, el heptacampeón del serial se pusieron al hombro a Chevrolet, marca que incluyendo los éxitos de Ryan Newman y Austin DIllon, suma siete triunfos. Estos dos últimos terminaron con la sequía que Richard Childress Racing arrastraba por varias temporadas.

En términos de consistencia, Ford mantiene su condición de hegemonía en esta primera mitad de campaña, principalmente por la gente de Team Penske, cuyos representantes Brad Keselowski y Joey Logano, se combinaron para conseguir tres banderas a cuadros, aunque la irregularidad fue frecuente en semanas recientes.

En su cuarto año de tiempo completo, Kyle Larson finalmente es un contendiente legítimo a la corona.

En su cuarto año de tiempo completo, Kyle Larson finalmente es un contendiente legítimo a la corona.

Ryan Blaney ya sabe lo que es ganar en Cup con Wood Brothers Racing, equipo asociado con Penske, en tanto que Ricky Stenhouse Jr. tomó ventaja de un auto sólido en Talladega para devolverle la alegría a Roush-Fenway Racing. Asimismo, a Stewart-Haas Racing le tomó tiempo ser competitivo tras dejar a Chevy, a pesar de que Kurt Busch abrió la campaña quedándose con la Daytona 500. Kevin Harvick es la prueba al ubicarse tercero, con triunfo en Sonoma.

Y al final, está Toyota, la motorista que defiende el Título de Marcas, pero que sus contrastes también han caracterizado su performance en 2017. Truex Jr. reafirmó su rapidez al adjudicarse 11 Stages, equivalentes a 21 puntos a utilizar en los playoffs; sin embargo, sus éxitos en Las Vegas y Kansas son los únicos de la japonesa.

LOS PRETENDIENTES

Joe Gibbs Racing, que inició este certamen como el más dominante de los últimos 18 meses, se ve afectado por múltiples circunstancias dentro y fuera de pista. Kyle Busch es el cuarto con más unidades registradas, dos segundos lugares, dos terceros y tres eventos en los que lideró la mayor cantidad de giros, pero que no logró finiquitar.

La irregularidad de Denny Hamlin y Matt Kenseth, sumado al aprendizaje continuo del debutante Daniel Suárez, han dejado a la organización en cierto entredicho sobre sus posibilidades de pelear por el campeonato; si cualquiera de los veteranos tiene un fin de semana perfecto, serán rivales difíciles.

Kyle Busch se ha quedado cerca de ganar en múltiples ocasiones, pero es el mejor representante de Joe Gibbs Racing al momento.

Kyle Busch se ha quedado cerca de ganar en múltiples ocasiones, pero es el mejor representante de Joe Gibbs Racing al momento.

Por ende, la carrera de este sábado será una de las 10 oportunidades para estos participantes. Daytona, por la naturaleza de un superóvalo en el que las placas restrictoras nivelan la competitividad, cualquiera que se coloque en la posición adecuada en el momento adecuado podrá luchar por llegar primero a la meta.

En este caso, pilotos en equipos modestos como David Ragan, Landon Cassill, Chris Buescher y Trevor Bayne, así como veteranos como Danica Patrick y Paul Menard, con autos rápidos pero sin ser tan sólidos como sus coequiperos, pueden dar la sorpresa. Hay que incluir aquí a Dale Earnhardt Jr., quien intentará despedirse de Daytona, por lo menos como piloto de tiempo completo, en lo más alto.

Además, en el calendario hay varias competencias con diversas interrogantes, como Indianapolis, donde se usarán las placas restrictoras por primera vez, y el circuito permanente de Watkins Glen, en el que “especialistas” como AJ Allmendinger y Michael McDowell pueden lucirse.

Le tomó 16 competencias a Kevin Harvick para triunfar por primera vez con Ford en Cup.

Le tomó 16 competencias a Kevin Harvick para triunfar por primera vez con Ford en Cup.

La nueva generación, con Chase Elliott, Erik Jones y Ty Dillon, el resucitado Clint Bowyer y Jamie McMurray, coequipero de Larson que también ha corrido bien, no pueden descontarse en ningún momento. La combinación de óvalos cortos, de 1.5 y dos millas, y circuitos mixtos, hará de julio, agosto y el 9 de septiembre, día en la que se corre la última fecha de la temporada regular, un periodo con con bastante expectativa mientras inicia la búsqueda del campeón.

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